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eWON

  • 19 Noviembre 2011
  • Entrevistas
  • Leído 3575 veces
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    Serge Bassem 
    Pierre Crokaert

    "eWON aseguran la conectividad hacia el sitio remoto"


     

     

     ¿Podría explicarnos la historia de la empresa eWON?

    eWON inició su actividad en 1991, como integrador de sistemas en el mercado Belga, bajo el nombre ACTL. Fue fundada por dos ingenieros recién salidos de la universidad, que buscaban ofrecer su conocimiento y entusiasmo al servicio de la industria. La empresa tenía dos actividades principales: el diseño de placas electrónicas para aplicaciones específicas de clientes y proyectos, incluyendo paquetes de SCADA, para la monitorización y datos de producción. Tras trabajar con algunos proyectos en los que los datos debían ser recogidos de distintos y distantes sitios, la idea surgió al necesitar que los proyectos fueran más fáciles. En esos días, si alguien quería recoger datos de equipos industriales y almacenarlos en un sistema central, tenía que tratar con PCs, cartas Applicom, módems y un sinfín de software de programación para hacerlo funcionar. Ahí estaba el mundo informático por un lado y el mundo industrial por el otro. Uno estaba orientado a la web, siempre con protocolos Ethernet para la transferencia de datos. El otro era todo mucho más serie, con protocolos propietarios y con pocas capacidades de comunicación.

    Gracias a que la compañía era capaz de producir su propio hardware, fue iniciado un proyecto para crear una carta propia de ACTL y conectar lo que quedaba fuera. La nueva carta tendría su propia CPU y memoria para hacer funcionar de forma autónoma su propio firmware. Tendría todas las capacidades de internet: una interfaz web para el usuario, protocolo de transferencia de archivos (FTP), email y más... También tendría los protocolos industriales más comunes, algunas IOs, variables, alarmas y recolección de datos... La primera plataforma de eWON había nacido.

    Tras el lanzamiento comercial en 2001 y gracias al feedback del mercado el concepto del eWON fue redefinido y convertido más y más hacia los OEMs y constructores de maquinaria, quienes necesitan soluciones sencillas de soporte remoto.

    Cuando uno piensa en acceso remoto para soporte y mantenimiento usualmente piensa en módems. Hoy, con máquinas y autómatas que crecen en potencia y complejidad, con software de programación que añaden herramientas y características cada vez más y más completas, los módems de hoy en día ya no son una solución suficiente: no pueden hacer frente con todo el tráfico de datos necesarios. Al mismo tiempo la industria está cambiando y la tendencia es moverse hacia Ethernet. Además, las comunicaciones en las infraestructuras están cambiando: las viejas líneas PSTN se están convirtiendo en voz sobre IP (VoIP), la tecnología GSM está ofreciendo posibilidades de comunicación desde cualquier sitio sin cables, e incluso el consumidor que empieza a navegar desde casa, necesita internet.

    Considerando que los usuarios de eWON son del mundo de la automatización en vez del mundo informático y que por tanto necesitan soluciones fáciles y abiertas de implementar, ACTL se reposicionó y lanzó en 2006 un servicio seguro sobre internet, para permitir a sus usuarios conectarse de forma fácil a sus eWON, así como acceder a las máquinas tras éstos y de una manera mucho más fácil que de lo que permiten los módems. La complejidad de los protocolos de internet, la seguridad y la privacidad de los datos y conexiones son tenidas en cuenta transparentemente para el usuario. ACTL reinventó un servicio para comunicar las máquinas a través de internet. La introducción de este servicio, llamado Talk2M, impulsó las ventas de eWONs y sentó claramente una nueva tendencia en la industria.

    En 2008, la compañía original se reorganizó de manera que las actividades relativas a eWON fueron transferidas a una nueva e independiente compañía, eWON S.A., miembro del grupo ACTL.

    De forma breve, ¿cuál es su rango de productos y qué servicios ofrecen?

    eWON tanto ofrece equipos hardware, las propias unidades de eWON, como servicios de hospedaje en internet (cloud, nube), llamado Talk2M.

    Los eWON aseguran la conectividad hacia el sitio remoto, con capacidades de enrutamiento a través de módems integrados (PSTN, ADSL, GPRS, EDGE, UMTS, HSUPA,...) o a través de acceso a Internet mediante una conexión a red local. Así, al contrario que los routers comunes, el eWON está diseñado para comunicar con equipamiento industrial de automatización como los PLCs. eWON ofrece por tanto comunicación con drivers específicos tanto en serie como Ethernet de los fabricantes más comunes (Modbus®, MPI®, DF1®, EtherNet/IP®, FINS®, MelSec®, Hi®, XIP®, SNMP y muchos más...).

    El servicio Talk2M complementa la solución eWON por la parte del usuario: ofrece un interfaz sencillo y fácil para conectarse a los equipos remotamente. Es como una ventana donde se ven las maquinas, similar a como Skype® hace con los contactos. Talk2M existe como servicio gratuito para pruebas y aplicaciones no críticas, así como un servicio de pago cubierto por un servicio SLA (Service Level Agreement), ofreciendo más características interesantes para usos profesionales.

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    ¿Qué ventajas ofrece a un OEM o fabricante de maquinaria tener un eWON en una máquina?

    La primera ventaja es la facilidad de uso. Desde el momento en que el soporte al cliente es un elemento clave en su estrategia hasta el punto en que el soporte de forma remota es clave para mantener los costes del departamento de soporte bajo control, la necesidad de acceso remoto a la instalación es vital en cualquier ecuación. El interfazTalk2M reproduce la experiencia del modem y trae más beneficios a través de Internet (gracias al ancho de banda y a costes predecibles) sin que el operador sea un experto en informática. Uno puede conectarse y ofrecer el valor añadido inmediatamente.

    La segunda ventaja reside en los servicios que se obtiene del eWON: no ofrece solamente un acceso remoto, sino que ofrece lo que se necesita: los puntos clave de una máquina son ofrecidos por el propio eWON, el operador puede verlos en una página web e interactuar directamente con la máquina, sin ni siquiera tener que abrir el software de programación. El eWON puede monitorizar la máquina y cuando suceda una alarma notificarlo al soporte, incluso antes de que suceda un incidente.

    eWON no es solo un router IP con carcasa industrial, es una plataforma de acceso remoto diseñada para desde el usuario más principiante al usuario con mucha experiencia, teniendo siempre en cuenta los requerimientos específicos de la industria, de manera que se obtiene así más por el mismo dinero.

    ¿Cuáles son los desafíos para eWON a corto plazo?

    El contexto del mercado de las comunicaciones en maquinaria está cambiando: las nuevas tecnologías están moldeando la manera en que imaginamos el futuro y los equipos industriales, como nano-PLCs que son vendidos a precios de mercado.

    eWON siempre ha sido una empresa que ha llevado innovaciones al mercado: la primera fue usar páginas web como un estándar para la configuración de un equipo, la primera en integrar Modbus en sus unidades, la primera en optar por la tecnología OpenVPN, la primera en ofrecer una solución tipo Talk2M... eWON ha sido en muchas ocasiones un pionero en crear tendencias ya que escogió la tecnología correcta en el momento adecuado. Esto nos da una gran ventaja en términos de experiencia adquirida durante los años, así como el desafío de seguir corriendo delante del resto y aportar al mercado ideas innovadoras que hacen a eWON líder del mercado.

    Mantenerse al día con un mercado cambiante al mismo tiempo que se es actor principal del cambio de ese mercado es lo que ha hecho que eWON sea un éxito hasta la fecha, lo cual es también un reto para el futuro.

    En tiempos de crisis como el actual, ¿cómo se justifica una inversión en control remoto?

    Una cosa que suele pasar en tiempos difíciles es que todo el mundo tiene un cuidado extra en los gastos. Lo que se busca es como hacer más con menos, y más si el departamento financiero está poniendo presión. Así con estas circunstancias, el que pueda mirar más allá del horizonte es el que hará mayores ahorros.

    Si los costes de operación suponen una carga en la rentabilidad y también en la gestión, no es suficiente hacer un recorte de gastos, ya que podría afectar a ciertos aspectos de tu negocio incluso a largo plazo. Sin embargo, si puedes invertir en nuevas herramientas y tecnologías que hagan tu negocio más eficiente, éstas darán sus frutos inmediatamente, los costes operacionales bajarán, mientras tú continuas haciendo crecer el negocio.

    Un estudio del grupo asesor ARC mostró que de media, dos terceras partes de las intervenciones resultaban en ninguna acción. ¿No sería bonito ahorrar en los técnicos el tiempo y el viaje en la medida de lo posible? Si el diagnóstico y la posible solución se pudiera aplicar de forma remota seguro que se reducirían los costes de operación. Por no mencionar que aparte del beneficio, invertir en soluciones de acceso remoto conllevaría acciones de soporte rápidas y efectivas, lo que supone un alto valor añadido.

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    ¿Qué diferencia vuestros productos del resto del mercado?

    Yo reformularía la pregunta: ¿qué diferencia tu compañía del resto de compañías del mercado de acceso remoto? La respuesta es: nos preocupamos más. Este cuidado que ponemos en hacer que nuestros productos funcionen es la que diferencie tanto a eWON. Déjame que te de algunos ejemplos...

    eWON no es solo una caja. Es una caja que encaja en una solución. Puedes escoger usar un eWON independientemente de que uses o no el Talk2M. Por eso no tratamos de venderte simplemente algo, sino que nos preocupamos en solventar el tema completo de acceder remotamente, y así tú ya pones tu parte.

    A pesar de que hay una presión incipiente en llevar todos los equipos de automatización hacia Ethernet, todavía muchos usuarios están utilizando conexiones serie para el PLC (RS232/485, MPI,...). Con su característica de pasarela transparente, el eWON enruta el tráfico IP hacia la red serie y direcciona localmente múltiples nodos MPI o Modbus en su protocolo nativo. Esto ofrece a los usuarios la misma experiencia de usuario fluida tanto si conectas un equipo serie o Ethernet localmente.

    Cuando los ingenieros de soporte se conectan remotamente para chequear un incidente o una pregunta sobre la máquina lo que necesitan es información, lo que buscan son datos. ¿No sería más fácil, al igual que un eWON permite, que estos datos se visualizaran en una página web y abrir el software del PLC solo cuando necesitas modificar el programa? Esto no solo ahorra tiempo, sino que permite a personal con un nivel técnico bajo ofrecer un primer nivel de soporte, manteniendo los técnicos expertos disponibles para otras tareas.

    Y esto solo son algunos ejemplos de muchos que muestran como la solución eWON encaja perfectamente.

    Ahora, sorprendentemente, lo que no diferencia el eWON respecto a la competencia es el precio. El mercado pone la aceptación de los distintos niveles de precio y nosotros prestamos una atención especial a los precios de nuestras unidades, en línea con los routers industriales profesionales. Con un eWON el cliente obtiene sin ninguna duda mucho más por el mismo dinero.

    1232_02¿Hay mucha diferencia entre el mercado europeo y el español?

    Las preocupaciones de los clientes tanto si son de España, Italia, Alemania, Reino Unido o cualquier otro país europeo, son muy similares: te encuentras con los mismos modelos de PLC de los mismos fabricantes. La cultura y la lengua quizás sean diferentes, pero todos los usuarios afrontan los mismos retos: los fabricantes de maquinaria a competencia internacional y el usuario final a presión sobre precios por todos lados. El servicio post-venta y el coste total de propiedad son factores clave que impulsan la decisión de compra de todos los usuarios finales. Los problemas de servicio y los plazos de puesta en marcha son temas comunes en integradores de sistemas de todo el mundo. No se puede decir que haya mucha diferencia. Hay detalles por supuesto, como que cada cliente es único, pero el mercado como tal, en la medida que a nosotros nos respecta, más allá de la proporción evidente de los fabricantes de maquinaria alemanes e italianos, es muy similar a cada país.

    Mucha gente conoce eWON como una herramienta de conexión remota para PLC pero, ¿qué otras aplicaciones son posibles?

    eWON es una plataforma para el acceso remoto a través de internet y la mayoría de nuestros clientes están muy contentos con el servicio básico: hasta este punto en el tiempo no necesitan nada más.

    Sin embargo, los negocios crecen, es de esperar, y con el tiempo y la necesidad de servicios adicionales pueden surgir nuevos clientes, ya que cada vez las máquinas se vuelven más complejas, así como las estructuras de las empresas y sus actividades. Más allá del acceso remoto normal, algunos clientes usan eWON para monitorizar o comparar datos, así como gestionar las alarmas. Gracias a que eWON tiene los protocolos de los PLC estándar puede recoger datos de las variables.

    Algunos clientes quieren el eWON como recopilador sistemático de datos de las máquinas y los usan para mantenimiento predictivo. Por ejemplo ABB robotics hizo una aplicación en Java en el eWON de manera que alimenta al centro de servicio con datos de uso del robot. Y cada cuadro eléctrico de cada robot lleva un eWON. Así pueden informar y planificar con sus clientes el momento determinado en que hacer el mantenimiento.

    eWON está diseñado con estándares abiertos que lo hace muy fácil para interactuar y nuestros clientes integradores de sistemas aprecian esta flexibilidad. Por tanto el espectro de aplicaciones que eWON puede abordar es muy amplia.

    ¿Podría explicarnos que es Talk2M y cómo funciona?

    Talk2M es lo que hace que las conexiones a través de internet sean una cosa muy simple de hacer. Es como reinventar las llamadas mediante teléfonos virtuales y una centralita virtual en la nube.

    Cuando llamas a un módem, el procedimiento es fácil: se introduce el número, el módem marca, al otro lado contestan la llamada, se negocia la velocidad y entonces se está conectado. Fácil, ya que Windows lo hace casi todo.

    Pero si lo que deseas es conectarte a través de Internet las cosas ya no son tan fáciles. Todos queremos navegar por internet para buscar información pero no queremos que nadie pueda acceder a nuestros servidores privados. Por lo tanto, hay que poner protecciones como Firewalls y servidores NAT para proteger la red de la empresa y evitar visitantes no deseados. Sin embargo si quieres conectarte a una máquina en casa del usuario final esto es exactamente lo que vas a hacer: enviar un mensaje a través de internet, llamar a la puerta del cortafuegos, entrar y acceder al PLC. El problema es que el firewall del cliente no te conoce y si el informático te da acceso, entonces cualquiera puede entrar. No es una situación que desees ver cuando se está conectado a la jungla de Internet.

    Talk2M funciona de forma diferente: el mensaje no va directamente al otro lado, sino que va primero al servicio Talk2M. Los eWONs instalados en las maquinas están preparados para navegar por internet como cualquier usuario podría hacer. Usan el protocolo estándar https y se conectan al Talk2M. Cuando la conexión se ha establecido, aparece una conexión virtual entre el eWON y Talk2M por medio de tecnología VPN. El técnico de soporte ejecuta el eCatcher, el cliente Talk2M para PC, y sucede lo mismo: se establece una conexión virtual entre el PC y el Talk2M. La tecnología VPN nos permite autentificar de forma segura la parte de conexión y además cifrar la comunicación, por lo que sigue siendo personal y privado. Cuando el técnico de soporte se conecta al Talk2M y pide conectarse a un eWON se establece la conexión entre ambas conexiones virtuales, como si fuera un viejo teléfono analógico. Entonces el operador está prácticamente en la misma red que el eWON y los PLCs que hay detrás de él, de manera que puede trabajar inmediatamente.

    No hay necesidad de abrir puertos que no sean los que ya están abiertos para navegar por internet, y Talk2M ya se encarga de la privacidad, seguridad y autentificación.

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    Hay muchos usuarios finales que son reacios a ofrecer una conexión a la red en la máquina porque tienen miedo, ¿puede explicar porque eWON es una solución segura?

    Tener miedo no tiene porque ser negativo, ya que es una pizca de sabiduría que hace tener cuidado con lo que no se sabe. Nuestros clientes están en el mundo de la automatización y no en el de la informática, así que lo que suelen escuchar es que internet es una jungla de gente peligrosa lista para introducirse en los sistemas y causar daños por simple placer.

    En cierta manera lo que se dice de Internet es cierto, pero también hay que tener en cuenta que internet es muy útil. Hay que pensar en los millones de personas que usan internet todos los días en el ámbito privado y en el profesional. Internet es una realidad. ¿No usas internet?¿No estás conectado en casa?¿No usas servicios de banca online?¿No haces reservas y pagos mediante tarjeta de crédito?

    Hay maneras de proteger las conexiones y los actos en internet. Estas técnicas están tan sobradamente demostradas que los bancos permiten a los consumidores hacer uso de la banca online, las empresas usan internet para compartir documentos y aplicaciones confidenciales para socios y empleados de todo el mundo. Talk2M es otro ejemplo de un servicio seguro en internet.

    Hoy en día muchos autómatas se programan por USB, ¿hay algún modelo de eWON que permitan la conexión por USB hacia un PLC sin puerto Ethernet o puerto serie?

    En este momento, tenemos que decir que lo que vemos en los fabricantes de maquinaria es que están haciendo esfuerzos en convertir sus usuarios hacia Ethernet, al menos en los PLC de tamaño medio y pequeño. Debido a que eWON es comúnmente usado en ese rango de PLCs, estamos en línea con la estrategia de nuestros compañeros.

    Sin embargo no hemos dado cuenta que los protocolos tradicionales RS232 y RS485 están convirtiéndose a USB en micro y nano PLCs. Por lo que no descartamos que esta tecnología deba ser implementada en un eWON futuro.

    ¿Qué tipo de colaboración existe con VIPA? ¿Hay algún otro tipo de colaboración?

    VIPA quería ofrecer a sus cliente su propia solución de teleservicio. Examinaron diferentes soluciones y optaron por eWON en 2008. Ahora venden dos modelos de eWON bajo un acuerdo OEM, lo que plantea un negocio muy interesante y rentable para todas las partes.

    Estamos muy contentos también de nuestra asociación con Rockwell Automation. eWON entró en el programa Encompass de EMEA en 2006 para complementar la oferta de Rockwell Automation en cuanto a acceso remoto. Así se puede ver eWON en los eventos de Automation University y varios centros de demostración de automatización de Rockwell en todo el mundo.

    Omron Europa ha probado y aprobado técnicamente nuestras soluciones con sus productos y el interés de eWON con Omron está aumentando rápidamente entre usuarios y distribuidores de Omron.

    En la SPS 2011 junto con Mitsubishi Electric Europa vamos a hacer el anuncio oficial de la unión entre eWON y Mitsubishi Electric mediante el programa e-F@ctory Alliance.

    Estamos muy orgullosos de este reconocimiento público de eWON por los principales actores en la industria, ya que muestra que nuestra gama de soluciones permite satisfacer las necesidades de los clientes. Es un premio al trabajo de nuestros ingenieros y a la creatividad, y nos posiciona confortablemente como líder mundial.

    ¿Qué es exactamente la herramienta web llamada viewON?

    ¿Cuán preparado debería estar un técnico de soporte? Digamos que eres un fabricante de maquinaria y necesitas dar soporte remoto a tu cliente: ¿tu primera persona de apoyo necesita saber programación en PLCs? Y en una aplicación de infraestructuras, ¿necesitas que el técnico de soporte sepa los detalles de la programación del PLC?. En muchos casos la respuesta es "no". Un buen conocimiento de la máquina o de la instalación es necesaria, pero no necesariamente hasta el punto de edición del programa del PLC. Las habilidades del técnico de soporte deben ajustarse al manejo de temas generales con el cliente y los problemas técnicos ya deben estudiarse detenidamente. Por eso los técnicos expertos pueden ahorrarse estar en la primera línea de atención y dedicarse a faenas de valor añadido, por ejemplo al I + D o nuevos proyectos. Lo que el operador necesita es un interfaz que le permita ver la máquina o los parámetros clave del proceso y poder interactuar con ellos.

    Puedes usar las páginas por defecto de eWON para visualizar y escribir valores en las variables. El hecho es que los usuarios de eWON no tienen por qué ser necesariamente programadores de html. Para ayudarles a ser autónomos en el diseño y mantenimiento de la interfaz web proporcionamos el editor viewON. Con viewON se es capaz de generar una página sin escribir ni una línea de código. Se puede colocar y organizar objeto con animaciones según el tag del eWON, que también pueden ser tags del PLC. El resultado es una página animada cuando la variable cambia, obteniendo una imagen directa del proceso. Conveniente ¿verdad?

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    ¿Cuál es el futuro de las comunicaciones remotas en la industria?

    ¿Cual es vuestra opinión al respecto: quien quiere gastar tiempo y dinero en viajes cuando la misma intervención se puede hacer más barata y rápida a distancia? Cisco hizo un negocio increíble cuando sustituyó la líneas alquiladas con conexiones privadas virtuales a través de internet hace 15 años. Skype reinventó la telefonía usando técnicas de voz sobre IP a través de internet. Ahora los teléfonos domésticos están vinculados a internet y los teléfonos móviles funcionan de manera diferente. Hoy en día es el medio de uso múltiple para comunicarse e intercambiar datos con el mundo. Y para nosotros claramente el módem de líneas telefónicas son cosas del pasado. Ahora la gente está conectada y es momento de dejar que las máquinas también hablen. El futuro es ofrecer servicio de un mismo producto directamente a través de internet y esto es exactamente lo que eWON y Talk2M hacen.

    ¿Qué novedades de eWON encontraremos a corto plazo?

    Ha llegado el momento de comenzar a tratar otro tipo de clientes: personas que no necesiten eWON con características avanzadas, que no necesite ni tan siquiera una web para ver variable. Estamos convencidos de que hay una gran cantidad de personas que solo necesitan el acceso remoto sencillo: basta con una conexión serie o Ethernet en el otro lado. Están buscando exactamente lo que obtienen hoy en día con un módem de teleservicio, pero a través de internet, y así aprovechar la velocidad de conexión y los costes de tarifa plana en las conexiones. Y esta es la descripción del producto que se anuncia en la SPS 2011.

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